Los bosques, de sumidero a fuente de CO2 en unas décadas

La Tierra cada vez es más verde, pero la capacidad de la vegetación de absorber CO2 va en declive. En pocos años puede empezar a emitir gases de efecto invernadero.

El cambio climático es consecuencia de las emisiones indiscriminadas de gases con efecto invernadero procedentes, principalmente, de la quema de combustibles fósiles. Las actividades humanas emiten 11 gigatoneladas de carbono (GtC) anuales. A día de hoy, la mitad de estas emisiones nos salen gratis desde el punto de vista climático: 3 GtC son absorbidas por los ecosistemas terrestres y 2,5 GtC por los océanos.

La situación está a punto de cambiar. No solo los sumideros terrestres absorben cada vez menos CO2, sino que es previsible que en apenas unas décadas los ecosistemas terrestres emitan más del que secuestran. Cuando esto ocurra, entraremos en un bucle que acelerará el cambio climático. Pero ¿cómo pueden los bosques dejar de absorber CO2?

Gases con efecto invernadero y cambio climático

La naturaleza de los enlaces que se establecen entre los átomos de oxígeno y carbono en una molécula de CO2 es tal que no dejan que la radiación solar se escape: la absorben y la vuelen a emitir. Por tanto, un aumento en las emisiones de CO2 no tiene por qué traducirse automáticamente en un aumento en la temperatura: para poder absorber la radiación, es necesario que el gas se quede en la atmósfera.

Una molécula de dióxido de carbono que es secuestrada en algún sumidero no contribuye al cambio climático porque ya no está en la atmósfera y, por tanto, no puede absorber la radiación solar.

Así funcionan los sumideros de CO2

El CO₂ puede ser atrapado por el sumidero terrestre o por el oceánico:

  • El sumidero oceánico depende, principalmente, de la difusión del dióxido de carbono en el mar, un proceso físico que se entiende relativamente bien.
  • El sumidero terrestre es más complejo (fig. 1) y depende de las interacciones entre procesos fisiológicos como la fotosíntesis y la respiración, y del uso de la tierra y los incendios.

El sumidero terrestre de CO2 ha aumentado durante los últimos 60 años. Es decir, los bosques cada vez absorben más carbono. Las predicciones sobre el futuro del sumidero terrestre dependen de cuál de estos dos factores sea el predominante.

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COMENTARIOS

  1. ¿Por qué no analizas el sumidero marino? El 70% del planeta es agua concon un fitoplancton que come CO2 y que es comido por el fitoplancton, cuyas conchas acaban sumergidas en el fondo de los mares en forma de carbonatos. ¿Nos explicas pot qué està parte no la analizas?

  2. Recomiendo la lectura del libro Unsettle del Doctor Steven E. Koonin. En ese libro se aclaran algunas incorrecciones sobre el asunto por ejemplo de los incendios que se comentan en el artículo.. Es importante que los científicos, y los que usamos la ciencia seamos rigurosos en el uso de la misma para buscar soluciones adecuadas.

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